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La narrativa de la inflación es un “virus” y un dolor de cabeza para la política: Mike Dolan

27/04/2022

Los bancos centrales corren el riesgo de perder la batalla por la estabilidad de los precios a medida que los relatos y los recuerdos de la inflación, dormidos durante mucho tiempo, vuelven a despertar, añadiendo un giro psicológico más complejo a la tarea que el simple endurecimiento de la política monetaria.

Lejos de ser únicamente una cuestión de exceso de dinero, como insisten los monetaristas estrictos, muchos economistas consideran que la vuelta a un régimen de alta inflación se basa también en el cambio de las narrativas populares que afianzan las expectativas y cambian el comportamiento de los hogares y las empresas.

Y este cambio de comportamiento – en la negociación salarial, en la fijación de precios por parte de las empresas o incluso en la indexación del gasto por parte del gobierno – alimenta e incorpora el aumento de la inflación a lo largo del tiempo. Este es el “desanclaje” de las expectativas que los bancos centrales dicen temer más.

Dado que esa narrativa dominante se suele plasmar en los medios de comunicación -tanto en los periódicos tradicionales, las emisoras o las noticias en línea como en las redes sociales o los foros digitales-, el seguimiento de los temas que aparecen en los titulares se convierte en una herramienta valiosa.

Y la velocidad con la que esa narrativa puede cambiar ahora en un mundo de medios de comunicación tan rápidos y omnipresentes es mucho más rápida que cuando la inflación fue tan alta por última vez, hace cuatro décadas.

Si sólo se tratara de la oferta monetaria, cabría esperar que los tipos de interés casi nulos y la impresión de dinero por parte de los bancos centrales durante la última década hubieran tenido algo más que el modesto parpadeo que tuvieron en las tasas de inflación subyacentes. Sin embargo, todo ese dinero parece haber acabado en activos financieros, sin que los salarios ni los precios al consumo hayan subido.

Pero la sacudida de la pandemia, seguida de la más reciente crisis de los precios de la energía, ha cambiado el rumbo por primera vez en décadas.

El presidente del Instituto Amundi, Pascal Blanque, ha estudiado durante años el papel de los cambios en las narrativas de los medios de comunicación para mejorar los modelos económicos y de inversión puramente numéricos, e insiste en que su antigua creencia de que estamos volviendo al régimen de alta inflación de los años 70 está respaldada por ese análisis.

Estos cambios pueden producirse de forma repentina y exponencial, considera, a medida que los recuerdos a corto plazo conectan las altas tasas de inflación del año pasado con los recuerdos a largo plazo de épocas inflacionistas pasadas. Este proceso ya se está produciendo y probablemente sea demasiado tarde para que los bancos centrales puedan ponerle coto, aunque quieran hacerlo.

“Las narrativas desempeñan un papel en la propagación exponencial de la inflación como un virus, convirtiéndola en un fenómeno de masas con bucles de retroalimentación y profecías autocumplidas”, dijo, y añadió que la inteligencia artificial nos permite analizarlas más fácilmente.

“Las personas se forman expectativas de la misma manera que recuerdan y olvidan”, dijo, refiriéndose a lo que llamó un “coeficiente de olvido” que se eleva cuanto más se aleja de un episodio o choque, pero que luego puede cambiar repentinamente, con los medios de comunicación actuando como recordatorio y “acelerador”.

COEFICIENTE DE OLVIDO

El equipo de Blanque utilizó la colaboración basada en Google GDELT -o Base de Datos Global de Lenguaje y Tono de los Eventos- para monitorizar este flujo de noticias en todo el mundo. En ellas se observó claramente que el volumen diario de “identificadores” de la inflación se había duplicado con creces en el último año y había superado los picos del equivalente de COVID en marzo de 2020.

Es más, la construcción de temas más amplios a partir de estas búsquedas mostró que las clasificaciones denominadas “Los locos años 20” o “Regreso a los años 70” o “Riesgo geopolítico” superaron sistemáticamente a las narrativas competidoras, como el “estancamiento secular”, que caracterizó a la economía mundial durante la década posterior al colapso bancario de 2008.

Otros investigadores que siguen de cerca el sentimiento de las noticias encuentran algo similar. Los economistas de Absolute Strategy Research afirman que su monitor de flujo de noticias sobre la inflación mundial se ajusta bastante bien a las expectativas de inflación a 10 años en los mercados de bonos y está en su punto más alto en al menos 20 años.

ASR también señala el aumento de las menciones a la inflación en las convocatorias de beneficios de las empresas, el más alto en al menos 20 años y más del triple de la proporción de convocatorias que entraban en esa categoría a principios del año pasado.

Pero, ¿es esto muy diferente de lo que ya vemos en los propios informes mensuales sobre la inflación o en las lecturas más prosaicas de las expectativas de inflación basadas en el mercado y en las encuestas a los consumidores?

Las expectativas de inflación recogidas por el “breakevens” del bono del Tesoro estadounidense a 10 años protegido contra la inflación superaron brevemente el 3% la semana pasada por primera vez en 25 años antes de retroceder.

La encuesta sobre las expectativas de inflación de los hogares de la Universidad de Michigan tiene una perspectiva a un año por encima del 5%. Pero esta cifra sigue siendo inferior a la tasa de inflación subyacente y las expectativas vuelven a bajar al 3% en un horizonte de 5 años.

Están lejos de las tasas de inflación superiores al 10% de los años 70.

Pero Blanque, de Amundi, cree que la escala del cambio de la narrativa pública significa que esto es sólo el comienzo y que la inflación estadounidense del 4-5% es ahora un escenario más probable en los próximos años.

En su opinión, los bancos centrales están deliberadamente “por detrás de la curva” en materia de inflación, y seguirán estándolo aunque endurezcan su política en el futuro, y puede que eviten la recesión en el proceso.

Por el camino, ellos y sus gobiernos se verán tentados por los aspectos positivos de una mayor inflación al generar un mayor crecimiento de los salarios nominales y de la producción y al inflar las deudas.

La mayor víctima puede ser lo que denominó el “gran consenso de política monetaria” entre los bancos centrales a favor de un mosaico de enfoques diferentes y una crisis de ortodoxia.

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