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Los fabricantes se apresuran a desarrollar pruebas para la viruela del mono ante el aumento de los casos

03/06/2022

Las empresas de diagnóstico se apresuran a desarrollar pruebas para la viruela del mono, con la esperanza de aprovechar un nuevo mercado a medida que los gobiernos intensifican sus esfuerzos para rastrear el primer brote importante de la infección viral fuera de África.

La carrera comenzó el mes pasado, al igual que a principios de 2020, cuando las empresas se apresuraron a fabricar kits para ayudar a diagnosticar el COVID-19, lo que supuso un impulso multimillonario para los fabricantes de pruebas.

Pero la demanda de pruebas para la viruela del mono será una fracción de lo que fue para el COVID, dado que la viruela del mono no es tan transmisible ni tan peligrosa como el COVID -típicamente se propaga a través del contacto cercano y puede causar síntomas similares a los de la gripe y lesiones cutáneas llenas de pus que generalmente se resuelven por sí solas en semanas.

Y a diferencia de la repentina aparición del COVID, ya existen vacunas, tratamientos y pruebas que pueden ayudar a frenar la propagación de la viruela del mono.

Según los analistas, un nuevo nicho de mercado podría suavizar -aunque no compensar- la previsible ralentización de las ventas del diagnóstico de COVID a medida que disminuya la necesidad de realizar pruebas para detectar el virus del SARS-CoV-2 y aumente la preocupación por la viruela del mono.

Roche por ejemplo, ganó 1.900 millones de francos suizos (2.000 millones de dólares) en ventas de pruebas COVID en el primer trimestre, y la analista de Barclays Emily Field estima que las pruebas generarán 3.000 millones de francos suizos en total para la empresa en 2022.

“Sería muy difícil que los ingresos por la viruela del mono compensaran esto de manera significativa”, dijo.

Desde principios de mayo se han notificado más de 550 casos confirmados de viruela del mono en unos 30 países. La mayoría se han producido en Europa y no están relacionados con viajes a África, donde el virus es endémico. Las autoridades de salud pública sospechan que existe cierto grado de transmisión comunitaria. No se ha informado de ninguna muerte.

No obstante, la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha dicho que espera que los contagios aumenten a medida que se amplíe la vigilancia, y su responsable en Europa ha advertido que la propagación podría acelerarse cuando la gente se reúna en fiestas y festivales durante el verano.

Este brote es importante a escala de la viruela del mono, pero todavía no es necesario realizar cientos de miles de pruebas, como ocurrió cuando surgió el COVID, dijo Daniel Bausch, director principal de amenazas emergentes y seguridad sanitaria mundial de FIND, la alianza mundial para el diagnóstico.

“Esto no va a ser el próximo COVID… así que no creo que las necesidades sean masivas. No preveo que el suministro sea un problema”.

PRUEBAS, PRUEBAS

Algunos países, como Suiza y los Países Bajos, que sólo han notificado un puñado de casos, afirman que por ahora tienen suficiente capacidad para realizar pruebas de detección de la viruela del mono. Gran Bretaña, donde se han confirmado casi 200 casos, está trabajando para ampliar su capacidad.

Aunque anteriormente los investigadores tenían un acceso fragmentado a los productos químicos y otros materiales necesarios para realizar las pruebas de PCR para la viruela del mono, los kits que están desarrollando empresas como Roche les permiten, en teoría, tener todo lo que necesitan en un solo lugar para procesar una muestra en un laboratorio.

Los kits como el de Roche no han sido autorizados por los organismos reguladores para su uso como diagnóstico médico; sin embargo, sólo están disponibles para fines de investigación.

Mientras tanto, más de una docena de empresas chinas que cotizan en bolsa, como Jiangsu Bioperfectus Technologies
afirman que han añadido la marca de calidad CE de la Unión Europea a sus kits.

Este régimen permite a los fabricantes de pruebas autocertificar que cumplen la normativa de la UE y, por tanto, pueden venderse en la región.

En general, hay dos tipos de pruebas: Las pruebas de PCR y de antígenos están diseñadas para detectar si una persona está infectada actualmente o recientemente, mientras que las pruebas de anticuerpos muestran si una persona ha estado infectada anteriormente.

El virus de la viruela del mono forma parte de la familia de los ortopoxvirus, que también incluye la viruela y la viruela de las vacas.

Según la OMS, las pruebas de PCR son el estándar de oro para la detección de la viruela del mono, mientras que la forma en que están diseñadas las pruebas de antígenos y anticuerpos hace menos probable que un resultado positivo sea definitivamente indicativo de viruela del mono.

No está claro si los individuos infectados pero sintomáticos pueden propagar el virus, dice la OMS, por lo que no se sabe si es necesario realizar pruebas de precaución a los casos sospechosos.

Sin embargo, dado que se espera que los casos sospechosos se aíslen durante un máximo de 21 días, las pruebas rápidas de antígenos podrían ser útiles, ya que en la actualidad no hay enfermedades por el virus de la viruela que se hayan propagado ampliamente entre las poblaciones, afirma Carlos Maluquer de Motes, que dirige un grupo de investigación que estudia la biología del poxvirus en la Universidad de Surrey.

La mayoría de los fabricantes de diagnósticos se centran en las pruebas PCR para la viruela del mono. Otros pocos, como Tetracore Inc, están trabajando en pruebas rápidas de antígenos.

Sin embargo, hay que tener cuidado.

“Prácticamente ninguno de los kits, ya sean de investigación o de otro tipo, ha pasado por una validación exhaustiva”, afirma Bausch. “Sería interesante pedir todas las pruebas que han salido de repente al mercado y ver qué se obtiene”.

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